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 Des astronautes sur un astéroïde avant 2020

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jandeq
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MessageSujet: Des astronautes sur un astéroïde avant 2020   Sam 5 Jan 2008 - 1:27

Pourquoi ne pas faire un galop d'essai sur un petit astéroïde avant de s'envoler vers la Lune et plus tard vers Mars ? Depuis quelques mois, la Nasa réfléchit à ce projet un peu fou d'envoyer des hommes faire les cent pas sur l'un de ces nombreux bolides qui croisent périodiquement dans la banlieue de la Terre, à quelques millions de kilomètres au-dessus de nos têtes.
Le schéma actuellement retenu consisterait à envoyer un équipage de deux hommes récupérer des échantillons de roches sur l'un de ces petits astres afin de recueillir de précieux indices sur la naissance de notre système solaire. Le voyage durerait trois mois aller-retour, dont une semaine de séjour sur l'astre.
Tout n'est pas réglé pour autant : il reste d'abord à désigner la bonne cible. Il faut trouver un astéroïde décrivant, comme la Terre, une orbite à peu près circulaire autour du Soleil et située grosso modo sur le même plan. Afin d'économiser le carburant, l'objet ne doit pas non plus être trop éloigné de la Terre : au plus 7,5 millions de kilomètres. Enfin, les petits astéroïdes étant les plus nombreux, son diamètre ne dépassera sans doute pas une centaine de mètres, soit la taille d'un terrain de rugby.
C'est là que les choses se corsent. La force gravitationnelle étant proportionnelle à la masse de l'objet, celle-ci sera quasi nulle ! Si rien n'est fait, les astronautes évolueront quasiment en apesanteur et seront incapables de… fouler le sol de l'astéroïde.
Pour la même raison, le vaisseau ne sera pas non plus en mesure de s'y poser. Les responsables du projet pensent néanmoins avoir trouvé la parade. Au lieu d'atterrir, Orion se positionnerait à quelques dizaines de mètres de la surface de l'astéroïde, les astronautes pouvant ensuite s'y rendre en empruntant des fauteuils volants ou en effectuant des sorties extravéhiculaires comme cela se pratique aujourd'hui à bord de la Station spatiale internationale (ISS). Une troisième solution, plus audacieuse, consisterait à enrouler autour de l'astéroïde, au moyen d'un petit robot, deux bobines de filin auquel les astronautes pourraient s'harnacher et évoluer ainsi en toute sécurité.
Les opposants au vol habité ne manqueront pas d'objecter qu'il serait certainement plus judicieux et moins coûteux de confier à ces machines plutôt qu'à des hommes le soin d'explorer ces astres voyageurs. Oui mais l'échec de la sonde japonaise Hayabusa, qui devait atterrir, en 2005, sur l'astéroïde Itokawa pour y collecter des échantillons, montre que cette stratégie a aussi ses limites. «Rien ne remplace l'œil du géologue, explique à Ciel & Espace l'astronome Patrick Michel, de l'Observatoire de la Côte d'Azur. Il peut prélever les meilleures roches, sonder les zones les plus intéressantes. Et puis, un homme s'adapte en permanence à son environnement : il juge quelle est la meilleure façon de creuser ou réagit à bon escient à une situation inhabituelle.»
Rien ne dit en outre qu'un de ces bolides ne menacera pas, un jour, de s'écraser sur la Terre, comme cela s'est déjà produit à maintes reprises dans l'histoire de notre belle planète, provoquant des cataclysmes et la disparition de nombreuses espèces vivantes. Qui sait alors si la solution ne sera pas d'envoyer directement des hommes installer des dispositifs capables de dévier la trajectoire de l'astéroïde menaçant ou de l'anéantir ? Autant s'y préparer sans attendre…
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